La sigaretta elettronica è nociva: epidemia di disinformazione

La notizia, segnalata già qualche settimana fa dai giornali americani ed internazionali, è rimbalzata anche sugli schermi delle case italiane e con titoli da capogiro:

La sigaretta elettronica è nociva

La sigaretta elettronica provoca la morte

Muore un ragazzo per aver utilizzato la sigaretta elettronica

Tutto nasce da un’indagine avviata in America, dove sono stati presi 193 casi sospetti di pazienti con malattie polmonari. Il fattore comune a tutti i pazienti presi in esame è di essere utilizzatore di sigaretta elettronica, anche detto svapatore.

Purtroppo però il termine svapo comprende l’utilizzo di centinaia di sostanze e ad oggi nessuno è in grado di determinare quale sia stato il vero fattore di danno.

Da quello che si dice ai telegiornali, è impossibile pensare che i casi di malattia siano stati principalmente causati dai prodotti sintetici a base di cannabinoidi. Le spezie potrebbero ancora rivelarsi parte del problema, e molti rapporti indicano che vi è un’alta percentuale di cartucce prericaricate con estratti di cannabis provenienti dal mercato nero.

Ma mentre alcuni dipartimenti statali di sanità pubblica rispondono come dovrebbero – notificando al pubblico la probabile fonte e descrivendo ciò che i medici dovrebbero cercare – le agenzie federali, responsabili della gestione dei focolai di disinformazione, stanno usando la situazione per confondere ulteriormente l’opinione pubblica sullo svapo, gli e-liquid e i prodotti a base di cannabis.

La direzione sembra del tutto errata, in alcuni casi addirittura intenzionale.

L’epidemia della disinformazione negli ultimi giorni sembra essersi moderata: i giornalisti iniziano a cercare le risposte reali da soli, invece di fidarsi del vangelo delle autorità federali della sanità pubblica americana.

Tuttavia, è stata la stampa di cannabis – Merry Jane, Leafly e Marijuana Times – che ha realizzato le migliori notizie sull’epidemia, insieme ad alcuni giornali e stazioni radio della California.

Le risposte reali stanno arrivando molto lentamente, ma nonostante l’incompetenza e la mancanza di informazioni oneste da parte delle autorità, sta iniziando a emergere un quadro generale di ciò che sta probabilmente accadendo.

Sfortunatamente, molti dettagli specifici rimangono ignoti.

I pazienti presentano in genere sintomi simil-influenzali o polmonari, ma non vi è alcuna infezione batterica o virale sottostante. In molti dei primi casi, sono stati rimandati a casa con antibiotici o antivirali, ma non sono mai migliorati (perché non c’erano infezioni da trattare con quei farmaci). Sembra essere più una ferita che una malattia.

I pazienti sono variamente descritti come affetti da Sindrome da distress respiratorio acuto (ARDS) o Sindrome da distress respiratorio acuto grave (SARDS), malattia polmonare acuta grave, compromissione respiratoria progressiva o altre variazioni su questo tema.

In uno stato americano, precisamente nel New Mexico, purtroppo i funzionari governativi la chiamano “malattia polmonare associata allo svapo”.

I primi sintomi sono simili nella maggior parte dei casi: difficoltà respiratoria, respiro corto, affaticamento, vertigini, dolore toracico e tosse.

Alcuni hanno la febbre e altri manifestano problemi gastrointestinali, tra cui vomito e diarrea.

La malattia progredisce e alcuni pazienti devono avere dei tubi inseriti nella loro trachea per aiutarli a respirare. I medici nello Stato di New York hanno detto alla CBS che “le malattie assomigliano a una lesione da inalazione, con il corpo apparentemente che reagisce a una sostanza caustica che qualcuno ha inspirato”.

Interrogando i pazienti, i medici hanno scoperto un fattore comune: lo svapo.

Poiché i pazienti erano tutti svapatori, si presumeva che qualcosa che avevano inalato avesse causato una reazione nei loro polmoni. Ma epidemiologi e medici non sono sicuri di cosa.

In molti casi, i pazienti hanno svapato più di una cosa, il che ha confuso la situazione.

Gli epidemiologi dovrebbero cercare il fattore comune tra i pazienti; provando a separare il segnale dal rumore.

Quando ci sono più fattori comuni, è difficile concentrarsi sul problema esatto, soprattutto dopo che il fatto è accaduto.

“Stiamo assistendo a questo associato all’olio di marijuana, sicuramente, in ogni caso”, ha detto il pneumologo Dixie Harris al Salt Lake Tribune. “Molti dei pazienti stanno anche fumando sigarette elettroniche.” Il Dr. Harris è stato in grado di separare la probabile causa dalla distrazione, ma molti non lo hanno fatto. Parte del problema potrebbe essere che alcuni pazienti sono riluttanti ad ammettere di usare prodotti illegali, in particolare minori e giovani adulti che vivono con i genitori.

“Un ragazzo di diciotto anni, che è quasi morto, aveva noduli (piccole masse) su tutti i suoi polmoni”, ha detto a Marijuana Times il dott. Melodi Pirzada, un pneumologo dell’ospedale Langone della New York University. “Abbiamo fatto un workup da un milione di dollari e non siamo riusciti a capire cosa lo abbia causato. Ha negato lo svapo fino a quando la famiglia non ha trovato una cartuccia nella sua camera da letto. Contiene olio di cannabis. Abbiamo quindi appreso che i suoi sintomi sono iniziati nel momento in cui ha iniziato a usarlo. “

Un altro problema che causa confusione: molti funzionari della sanità pubblica sono troppo veloci per credere al peggio dello svapo (nicotina) e potrebbero non capire che lo svapo non è una cosa così banale.

I vapers e gli utenti di cannabis sanno che i prodotti commerciali per sigarette elettroniche non sono la stessa cosa delle cartucce di estratti al THC del mercato nero, ma molte persone, compresi i funzionari della sanità pubblica, non ne hanno la minima idea.

“Sollecitiamo fortemente le persone a evitare lo svapo di prodotti e sigarette elettroniche”, ha dichiarato il segretario designato del Dipartimento dei servizi sanitari del Wisconsin Andrea Palm in un comunicato stampa del 2 agosto.

Quell’allerta non conteneva nulla sui vaporizzatori a base di olio di cannabis.

Il DHS del Wisconsin ha ridotto il problema alle “sigarette elettroniche”, e questo ha ampiamente definito la narrazione iniziale anche nelle storie internazionali.

Ma i medici e i giornalisti in California erano più esperti.

In quello stato, il cui “triangolo verde smeraldo” delle contee settentrionali è stato l’epicentro del mondo americano della cannabis dagli anni ’60, c’è molta più consapevolezza dei potenziali problemi che possono verificarsi nel mercato illegale.

Le cartucce di THC da contrabbando

Quando la California ha legalizzato la marijuana ricreativa nel 2018, le vendite legali (che erano state rigorosamente mediche fino ad allora) sono effettivamente diminuite.

Questo perché lo stato ha istituito rigide normative per la produzione, la lavorazione, la distribuzione e la vendita di cannabis e prodotti a base di cannabis come edibili e concentrati. Tutto deve passare attraverso un costoso regime di test.

Lo stato ha anche accumulato tasse sul costo del piatto legale. Inoltre, l’80% dei comuni della California ha scelto di non consentire vendite ricreative.

Il risultato del regolamento è che la maggior parte dei piccoli coltivatori tradizionali non ha nemmeno tentato di ottenere una licenza dallo stato.

Come risultato di questi fattori, la California legale ha ancora un enorme mercato illegale di cannabis.

Secondo il New York Times, solo il 20 percento della cannabis coltivata in California viene legalmente venduta e consumata lì.

Ciò significa che oltre 11 milioni di libbre di cannabis si fanno strada verso il mercato illegale, spesso sotto forma di cosiddetto olio di THC o olio di hashish (ci sono molti estratti correlati, che sono anche chiamati concentrati), che possono essere imbottigliati per la vendita diretta o precaricato in cartucce di vaporizzazione. Ai fini della spedizione fuori dallo stato, i prodotti petroliferi occupano meno spazio e non hanno l’odore tipico del fiore di cannabis.

E i coltivatori illegali di solito non testano la loro erba.

Un articolo del Marijuana Times del 6 giugno descriveva un raid della polizia nella contea di Mendocino, in California, durante il quale il dipartimento dello sceriffo di Mendocino ha sequestrato migliaia di cartucce di vaporizzatori del mercato nero piene di olio di hashish. I carrelli sono stati riempiti da un’operazione illegale di lavorazione della cannabis e confezionati in quello che sembrava un imballaggio legittimo che qualsiasi prodotto concesso in licenza potrebbe avere. Le cartucce avrebbero potuto essere vendute ai rivenditori in qualsiasi parte del paese.

“I miei ragazzi sono venuti da me e mi hanno mostrato questi fantasiosi pacchetti che elencano i contenuti – quanto THC, CBD e così via”, ha detto lo sceriffo della contea di Mendocino Thomas Allman al giornalista Foster Winans.

Allman ha portato alcune cartucce pre-ricaricate con olio di THC in un laboratorio locale e ha chiesto loro di eseguire gli stessi test richiesti per i concentrati venduti nel mercato legale. Le cartucce contenevano vari insetticidi e fungicidi ad alti livelli, tra cui il miclobutanil, un fungicida che è considerato sicuro se usato su colture commestibili come l’uva. Ma quando il miclobutanil viene riscaldato, rilascia tossine, incluso acido cianidrico.

Il killer di funghi è illegale da utilizzare sulle coltivazioni di tabacco proprio per questo motivo. “L’acido cianidrico (AC) è un asfissiante chimico sistemico”, afferma il National Institute for Occupational Safety and Health (NIOSH, un’agenzia CDC). “Interferisce con il normale uso di ossigeno da parte di quasi tutti gli organi del corpo.”

Il cianuro di idrogeno “era un componente importante dello Zyklon-B, il gas utilizzato nelle camere a gas naziste”, scrive la giornalista inversa Emma Betuel.

Un laboratorio di test sulla cannabis in California ha detto a Betuel che il miclobutanil è “sicuramente uno che vediamo frequentemente nel mercato sotterraneo”.

L’olio nelle cartucce confiscate conteneva più di 7000 volte più miclobutanil di quanto lo stato consenta. Fortunatamente quelle cartucce furono sequestrate. Ma quanti altri sono stati spediti in tutto il mondo? E quanti altri processori illegali stanno riempiendo le cartucce di olio di hash contaminato? La risposta sembra essere allarmante: moltissimi.

Quasi tutto potrebbe essere contenuto nelle cartucce di cannabis non regolamentati. Secondo il giornalista di Leafly David Downs, funzionari della sanità pubblica californiana “hanno segnalato molti casi di avvelenamenti da svapata di CBD adulterati e oli di CBD acquistati online. I laboratori hanno trovato sciroppo per la tosse e pericolosi cannabinoidi sintetici nelle miscele non regolamentate. “

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“La cannabis del mercato nero è stata un prodotto relativamente sicuro per così tanto tempo”, ha detto a Leafly Josh Wurzer, fondatore di un laboratorio di cannabis con licenza, “perché – al di fuori dell’uso illegale di pesticidi – è difficile o impraticabile adulterarla al punto in cui è porterà a un problema di salute pubblica.

“Tuttavia, con queste cartucce di vaporizzazione, non deve essere nefasto, può solo essere incompetenza”, ha aggiunto. “Devi stare molto attento alla purezza dei cannabinoidi, dei terpeni e degli eventuali additivi che usi, ma devi monitorare la qualità dei materiali utilizzati per fabbricare le cartucce stesse.”

Esistono diversi modi per produrre olio di hashish, che è la versione liquida densa degli estratti di cannabis come hashish (hash), cera, frantumi o budder. È fatto rimuovendo le ghiandole oleifere (chiamate tricomi) dal fiore di cannabis (i germogli) e premendole o elaborandole fino a raggiungere varie consistenza. Poiché tutte le sostanze attive nella pianta – come THC, CBD e una varietà di cannabinoidi meno conosciuti – sono presenti nei tricomi, l’estratto che ne risulta è molto più potente della pianta stessa.

Un modo per rimuovere le ghiandole oleifere dal fiore è caricare il materiale vegetale in un contenitore pressurizzato e riscaldato con un solvente come butano o propano, quindi aspirare il liquido e separare il butano rimanente dai tricomi concentrati. Questo si chiama butano hash oil (BHO). Ci sono alcuni rischi in questo metodo. Innanzitutto, queste operazioni a volte causano esplosioni che uccidono i lavoratori del laboratorio (o della cucina). Inoltre, i processori illegali che cercano di risparmiare denaro potrebbero non rimuovere correttamente il solvente dall’olio. A seconda di quanto ne rimane, l’inalazione può essere pericolosa per la salute.

A volte quando quell’olio raggiunge i negozianti che lo vendono, lo mischiano con altri oli, come MCT (trigliceridi a catena media) o con VG, per consentire il riempimento (e la vendita) di più cartucce.

Non è noto se l’olio MCT sia sicuro per lo svapo. È possibile che qualsiasi olio inalato possa bloccare le vie respiratorie del polmone, causando una condizione nota come polmonite lipoide. Gli oli possono anche essere miscelati con terpeni aromatici come agente di taglio o per aggiungere sapore, ma spesso non sono veri e propri terpeni di cannabis. I rivenditori senza scrupoli potrebbero persino diluire il prodotto all’ingrosso così tanto da scegliere di aggiungere pericolosi cannabinoidi sintetici per renderlo più forte.

Ognuno di questi passaggi crea opportunità per i contaminanti pericolosi di penetrare nell’olio, deliberatamente o per caso.

“Come dimostra l’attuale focolaio”, scrive Michelle Minton, collega senior del Competitive Enterprise Institute, “quando il mercato legale non riesce a fornire alle persone i prodotti che desiderano ai prezzi che desiderano, i fornitori illegali sono sempre felici di intervenire. L’ho già visto prima con alcol, droghe e ora con marijuana vaporizzata “.

Il mercato illegale delle sigarette elettroniche

Gli attivisti anti-svapo stanno sfruttando la confusione pubblica sulla fonte dell’epidemia di danno polmonare per esercitare il loro vantaggio e creare ulteriore paura e incertezza sui prodotti che milioni di ex fumatori adulti hanno usato quotidianamente per più di un decennio senza precedenti episodi di massa.

Ieri, il senatore dell’Illinois Dick Durbin ha inviato una lettera al commissario alla recitazione della FDA Ned Sharpless e al direttore del Center for Tobacco Products Mitch Zeller chiedendo che la FDA intervenga contro i produttori di svapatori. Ordinò alla FDA di rispondere a due domande entro il 10 settembre:

“Quali dispositivi per sigarette elettroniche sono stati collegati a casi gravi di malattie respiratorie a livello nazionale, compresa la morte in Illinois?” E …

“La FDA ordinerà l’immediata rimozione dal mercato di prodotti per sigarette elettroniche che sono stati collegati a malattie respiratorie e morte?”

Durbin è, ovviamente, all’oscuro. Osserva che “la FDA ha permesso alle sigarette elettroniche – e ai relativi sapori di nicotina adatti ai bambini – di proliferare sul mercato completamente senza regole. E ora è morto un individuo dell’Illinois ricoverato in ospedale per gravi malattie respiratorie correlate allo svapo”.

Cosa succederà adesso?

È impossibile dire cosa accadrà in un futuro non troppo remoto.

In un mondo perfetto, i funzionari onesti della sanità pubblica si impegnerebbero a lavorare per una completa comprensione di ciò che ha causato questo focolaio e legislatori e regolatori onesti cercherebbero soluzioni al problema del mercato nero degli estratti di cannabis che possono essere facilmente adulterati e trasformati in pericolosi vapori di petrolio.

Ma viviamo in un mondo tutt’altro che perfetto.

Qualcuno crede che Brian King e i suoi colleghi del CDC stiano onestamente cercando di risolvere questo problema?

I nemici della nicotina e dello svapo stanno cercando di sfruttare questa triste situazione per spingere la FDA a intraprendere ulteriori azioni per indebolire il mercato dello svapo. Il senatore Durbin non è solo. Il grande pubblico è in gran parte ignaro dello svapo e questo include lo svapo di nicotina e cannabis.

Se i regolatori federali vietano gli aromi o limitano la forza della nicotina nei prodotti di svapo commerciali, ciò porterà solo a un altro mercato nero e a una diversa serie di problemi. Proibire cose che la gente vuole non ha mai funzionato. Ma le persone che credono nel divieto non si stancano mai di provarci.

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